Cancers pédiatriques : les chiffres doivent-ils nous inquiéter ?

Le 14 avril 2017 - Par La rédaction avec l'AFP

C’est une étude de l’OMS publiée ce mercredi qui tire la sonnette d’alarme : la fréquence des cancers pédiatriques a été 13% plus élevée dans les années 2000 que dans les années 1980.

Entre 2001 et 2010, l’incidence des cancers chez les enfants de moins de 14 ans a ainsi été de 140 cas pour 1 million d’enfants par an, évalue cette étude internationale, qui a analysé environ 300 000 cas diagnostiqués dans 62 pays. « Une partie de cette augmentation peut être due à une détection meilleure ou plus précoce de ces cancers », avance le Centre international de recherches contre le cancer (CIRC), qui a coordonné l’étude. Cela étant, l’augmentation de l’incidence des cancers pédiatriques pourrait aussi être influencée par « des facteurs extérieurs, tels que des infections ou certains polluants présents dans l’environnement », ajoute l’agence spécialisée de l’Organisation mondiale de la santé (OMS).

Une meilleure détection et des facteurs environnementaux

La diminution de l’exposition des enfants aux microbes dans les sociétés développées pourrait alors jouer un rôle dans l’augmentation des cancers impliquant un comportement anormal du système immunitaire, comme la leucémie aiguë lymphoblastique (LAL), estime Mel Greaves, de l’Institute of Cancer Research à Londres. De son côté, Richard Peto, professeur de statistique médicale à Oxford (Grande-Bretagne), la cause à privilégier est toutefois bien la progression de la détection. « Il est faux d’affirmer que les taux réels de cancer de l’enfant augmentent dans le monde. Depuis les années 1980, les services médicaux et les méthodes de diagnostic se sont améliorés, tout comme la fiabilité avec laquelle les cas de cancers sont signalés dans les registres de population », argumente-t-il.

La leucémie reste le cancer pédiatrique le plus répandu

Le cancer le plus répandu chez les enfants jusqu’à 14 ans est la leucémie (presque un tiers des cas), suivie par les tumeurs du système nerveux central (20%) et les lymphomes, précise l’étude publiée dans la revue britannique The Lancet Oncology.. Chez les adolescents (15-19 ans), la fréquence des cancers est estimée à 185 cas pour un million de personnes chaque année, ajoute-t-elle. Le lymphome est alors le plus fréquent (23% des cas), devant les carcinomes et les mélanomes (des cancers de la peau, 21%). « Le cancer est une cause significative de décès chez les enfants et les adolescents, en dépit de son occurrence relativement rare avant l’âge de 20 ans », souligne Christopher Wild, directeur du CIRC.

De nouvelles données qui posent question mais qui permettent au moins de « sensibiliser à mieux comprendre et mieux combattre ce domaine négligé de la santé au début de la vie ». Et le CIRC de rappeler aussi que les chiffres observés sont probablement encore sous-estimés, en particulier dans les pays à faible revenus, du fait de la sous-déclaration des cas de cancer et du manque d’équipements de diagnostic.

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